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La razón más simple se debe al desarrollo histórico de la instrumentación y el reconocimiento de las diferentes partes de un registro sismológico.  Es decir, conforme los instrumentos que registraban los sismos se fueron haciendo más sofisticados y lograban registrar mejor el movimiento del suelo, las escalas de magnitud se fueron aplicando a las diferentes partes del registro.  Actualmente  cumplen un papel importante en la determinación del tamaño de un terremoto.

El registro de un sismo es un movimiento que a primera vista parece caótico, pero viéndolo de cerca podemos distinguir sus componentes.

En la figura siguiente hemos puesto un color diferente a cada parte del sismograma.  La parte del Pre-evento es todo lo que acontece cuando no ha iniciado el sismo y es por lo general ruido generado por la vibración natural del suelo, el tránsito vehicular, etc.  La parte inicial de un sismograma es la del arribo de las ondas primarias (ondas P), luego vienen las ondas secundarias (ondas S) y por último las ondas superficiales (ondas L y R).

El tamaño de un sismo se puede estimar entonces midiendo las ondas P o las ondas S o las ondas L y R.  Cada una tiene su aplicación particular.


Si la magnitud se calcula usando las ondas P, la escala se llama magnitud de las ondas de cuerpo y se abrevia como mb. 

Esta escala se usa preferiblemante cuando los sismos tienen magnitudes de entre 4 y 7 grados.  Es la única escala cuya abreviatura se escribe con "m" minúscula.  Se utiliza para calcular magnitudes cuando el sismo es muy profundo.

Las ondas S fueron las que utilizó Charles Richter cuando desarrolló la escala de magnitud de Richter o magnitud local que se abrevia como Ml.  Esta escala es útil para estimar magnitudes del orden de 2 a 6 y a distancias de entre 0 y 600 km.

También las ondas L y R se puden usar para calcular la magnitud.  Esta sería una magnitud de las ondas superficiales y se denota Ms.  Se utiliza para estimar la magnitu cuando el sismo genera muchas ondas superficiales y es de gran tamaño.  El rango de magnitud más apropiado es de 5 a 8.

Lo anterior quiere decir que sería erróneo hablar de un sismo de magnitud Ms=3.4, porque Ms no se puede usar con sismos tan pequeños.  También es incorrecto hablar de sismos de magnitud Richter o Ml=7.3 ya que la escala de Richter sirve únicamente cuando el sismo es de 6 o menos grados.

Cada una de estas escalas se basa en la amplitud máxima de la traza y la distancia a que se originó el sismo ya sea en la parte de las ondas P, ondas S u ondas superficiales. 

Existe sin embargo una nueva escala que es llamada magnitud del momento sísmico o simplemente magnitud momento.  Se abrevia Mw y se diferencia de las otras en que para calcularla, se utiliza todo el registro, no solo una parte de este y en las propiedades físicas del medio donde se produjo la ruptura de la falla.

Tipos de onda
¿Cuál es la diferencia entre la escala de Richter y la escala de Magnitud Momento?.


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