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2011-09-07 13:14:48
Especial del 11 de setiembre


El 11 de setiembre del 2001, dos aviones chocaron contra el Centro Mundial de Comercio (WTC en inglés) durante los atentados terroristas que ocurrieron ese día en Estados Unidos.  Posteriormente, el WTC se derrumbó.  Este evento sin precedentes no solamente fue grabado por miles de cámaras sino que también fue registrado por sismógrafos.  El registro más popular es el de la estación PAL del Lamont-Doherty Earth Observatory de la Universidad de Columbia.

La ubicación de esa estación se muestra en la siguiente figura.  La estación PAL se muestra como un triángulo verde y el WTC como un punto rojo.  La estación PAL está a 34 km del sitio del WTC.



La siguiente figura muestra el sismograma de ese día. Se trata de 2 horas de registro contínuo de la componente este-oeste.  La primera traza de color rojo inicia a las 12:40 UTC.  Esta hora corresponde a las 08:40 am de Nueva York.  Según el registro sísmico, el primer avión impactó a las 08:46:26 de esa mañana.  Este pico se ve claramente en el registro de la primera línea y corresponde a una magnitud de 0.9 en la escala de Richter.  El otro avión impactó el segundo edificio a las 09:02:54 am.  La magnitud de este segundo evento es 0.7.



Justo antes de las 10 de la mañana, a las 09:59:04 se da el colapso de la primera torre.  La magnitud de ese movimiento fue de 2.1 en la escala de Richter.  La segunda torre cae a las 10:28:31 am y genera una magnitud de 2.3 grados en la misma escala.  Tal y como se ve en el registro, el derrumbe de los edificios posee trazas mucho mayores que la de los impactos.

Un sismo se genera cuando se da una ruptura en la corteza terrestre.  La energía acumulada en las rocas se libera en forma de ondas sísmicas.  En el caso de los registros del choque de aviones y caída del WTC, la razón para haber registrado esos movimientos en un sismógrafo se debe a que se generaron dos tipos distintos de movimiento del suelo producto de ese choque y caída del edificio como se explica a continuación.

                      

Al instante del choque del avión con el edificio, el movimiento del suelo se da en una dirección horizontal como se muestra en la figura de la derecha.  Este tipo de movimiento horizontal genera ondas sísmicas llamadas Love.  Las ondas Love se propagan en la superficie de la Tierra en una forma análoga a como se mueve una serpiente en el suelo, es decir, hacia un lado y hacia otro mientras avanza.



        

En el momento en que los edificios colapsan, estos ejercen una fuerza vertical sobre el suelo que se traduce en otro tipo de movimiento sísmico llamado Rayleigh.  Las ondas Rayleigh son también otro tipo de ondas superficiales.  A diferencia de las ondas Love que se propagan moviendo el suelo en forma horizontal (a izquierda y derecha), las ondas Rayleigh se propagan moviendo el suelo de forma vertical y elíptica tal como lo muestra esta animación:





Los registros sísmicos del choque de los aviones y del posterior colapso del WTC corresponden por tanto a ondas superficiales. ¿Y cuál es la diferncia con un registro sísmico?  Esto lo podemos entender mejor comparando un registro generado por una falla sísmica cercana a Nueva York.

El 17 de enero del 2001 ocurrió un pequeño sismo de magnitud 2.4 cerca de la ciudad y a unos 7 km de profundidad.  Ese evento fue registrado por el sismógrafo en PAL.  En esta figura pueden apreciar la diferencia entre un sismo originado por una falla sísmica (color azul) y el movimiento del suelo producido por el colapso de la torre que alcanzó una magnitud de 2.3 grados (color rojo).




El registro sísmico produce los dos tipos característicos de movimiento tectónico que son las ondas P y las ondas S.  Sin embargo, el choque y colapso del WTC carece de ellas.  El registro sísmico del choque de aviones y colapso del WTC contiene únicamente ondas superficiales precisamente porque el origen del movimiento fue superficial.

En nuestra sección educativa pueden encontrar más información respecto a los diferentes tipos de ondas sísmicas y su propagación y forma de lectura en un sismograma: http://www.lis.ucr.ac.cr específicamente enhttp://www.lis.ucr.ac.cr/index.php?id=Educativo


Fuentes de esta información:

  1. http://www.mgs.md.gov/esic/publications/download/911pentagon.pdf
  2. http://www.leo.lehigh.edu/projects/seismic/nyquakes2.html
  3. http://911research.wtc7.net/mirrors/guardian/WTC/Seismic/WTC_LDEO_KIM.htm
  4. http://courses.eas.ualberta.ca/eas212/Wave_Motion_files/Longitudinal_and_Transverse_Wave_Motion.htm



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